Quels sont les meilleurs formats audio ?

Vous avez décidé de numériser les pistes musicales de votre collection de CD audio en les transférant sur votre ordinateur et, ce faisant, vous avez commencé à envisager de les convertir dans un format plus pratique pour vous. Cependant, comme vous n’avez pas beaucoup d’expérience dans ce domaine, vous souhaitez recevoir des conseils en la matière afin de faire le meilleur choix. 

Si vous donnez quelques minutes de votre temps libre, quels sont les formats audio, les plus populaires, leurs avantages et leurs inconvénients et pour quelles utilisations ils peuvent être plus ou moins pratiques afin que vous puissiez choisir ceux qui vous semblent réellement convenir. Dans un souci d’exhaustivité de l’information et afin de vous donner un aperçu encore plus complet de la question, on indiquera également à la fin de l’article les outils que vous pouvez utiliser pour effectuer diverses et éventuelles opérations de conversion.

A. Formats audio

Avant de parcourir les différents formats audio et d’identifier ceux qui vous conviennent le mieux, il semble qu’on devrait essayer de vous faire comprendre ce qu’est l’audio numérique. En termes simples, ce n’est rien d’autre qu’une représentation de sons réels à travers une chaîne de zéros et de uns. Plus il y en aura dans un fichier, plus le son numérique sera proche de ce qu’il représente. Tout est parti de la modulation par impulsions codées : MIC, caractérisée par deux propriétés : la fréquence d’échantillonnage pour mesurer l’amplitude de la forme d’onde et la profondeur de bit pour mesurer les valeurs numériques possibles. 

Il s’agit essentiellement de la conversion fidèle de l’audio analogique dans un fichier numérique sur lequel aucune compression n’est effectuée. Ce qui suit est un fichier audio très lourd qui prend beaucoup de place. Pour y remédier, on a donc créé des formats audio plus ou moins comprimés qui, selon leurs caractéristiques, se divisent en deux types différents : les formats Lossless, c’est-à-dire lorsque l’information contenue dans le fichier final est identique à celle contenue dans le fichier source et qu’il n’y a donc pas de perte de qualité, et les formats Lossy, pour lesquels l’information contenue dans le fichier final est inférieure à celle contenue dans le fichier source avec une perte de qualité conséquente, mais à l’avantage de l’espace de stockage requis.

B. Sans perte : WAV, AIFF, FLAC et ALAC

Les formats audio sans perte sont ceux qui ne sont pas compressés ou qui bien que soumis à ce type de traitement, la qualité finale reste pratiquement inchangée par rapport à l’audio original. Les principaux formats qui appartiennent à cette catégorie sont les suivants : WAV, AIFF, FLACC, ALAC et APE. On découvre en détail leurs caractéristiques.

1. WAV 

Acronyme du format de fichier audio WAVEform, est une norme qui a été développée par Microsoft et IBM. Il s’agit du format de fichier audio le plus répandu dans la catégorie la plus populaire. Il n’est pas compressé et c’est essentiellement ce que vous obtenez lorsque vous extrayez l’audio d’un CD de musique avec votre ordinateur. Il prend beaucoup de place : 1 411 kilobits d’informations par seconde de musique stéréo 44 100 Hz/16 bits, mais il reproduit fidèlement les sons. En termes de qualité et de quantité d’informations, il est similaire au format AIFF.

2. AIFF 

Abréviation d’Audio Interchange File Format, appartenant pour la plupart au monde Mac, a été développé par Apple sur la base du format Electronic Arts Interchange File Format et est particulièrement adapté aux audiophiles et aux enregistreurs de musique. Il présente essentiellement les mêmes caractéristiques que le format WAV, c’est-à-dire qu’il n’est pas compressé, qu’il occupe beaucoup d’espace : 1 411 kilobits d’informations par seconde de musique stéréo à 44 100 Hz/16 bits et qu’il est capable de reproduire les sons très fidèlement.

3. FLAC 

C’est l’abréviation de Free Lossless Audio Codec. Il s’agit d’un codec à source ouverte souvent utilisé pour stocker des CD de musique sur votre ordinateur sans perte de qualité et qui est pris en charge par la plupart des programmes et appareils. Par rapport aux formats, il a un degré de compression minimum, mais la plupart des gens ne perçoivent pas de différences significatives par rapport à un fichier WAV ou AIFF.

4. ALAC 

Abréviation d’Apple Lossless Audio Codec, est essentiellement l’équivalent du format FLAC ci-dessus pour le monde Apple. La qualité est en moyenne bonne, mais le format n’est pas aussi efficace que le FLAC en termes de poids. Il faut tenir compte du fait que tous les acteurs ne la soutiennent pas, donc à moins d’avoir uniquement et exclusivement des appareils Apple, ce n’est peut-être pas la meilleure solution à choisir. 

D’autres formats audio importants mais moins répandus appartenant à la catégorie des Lossless et calorie sont Monkey’s Audio : APE et OptimFROG : OFR. Leurs caractéristiques sont plus ou moins similaires à celles des formats FLAC et ALAC.

C. Lossy : MP3, AAC, WMA et Ogg Vorbis

On passe maintenant aux formats audio appartenant à la catégorie Lossy, c’est-à-dire ceux qui sont toujours soumis à une compression, qui prennent très peu de place, mais sacrifient un certain degré de qualité audio. Les principaux formats appartenant à cette catégorie sont les suivants : MP3, AAC, WMA et Ogg Vorbis.

a) MP3 

Extended Moving Picture Expert Group-1/2 Audio Layer 3, également connu sous le nom de MPEG-1 Audio Layer III ou MPEG-2 Audio Layer III. Il s’agit de la norme audio compressée la plus connue et la plus utilisée à l’heure actuelle. Il a été publié comme norme internationale et a pratiquement été le précurseur de la catégorie. Lorsque vous compressez un fichier WAV en MP3, vous obtenez un fichier jusqu’à 90 % plus léger en termes de Mo. La qualité est variable en fonction du débit binaire, allant de 32 à 320 Kbit d’informations par seconde de musique. La norme est de 128 Kb/s.

b) AAC 

Acronyme d’Advanced Audio Coding. Il s’agit d’une norme maman Apple utilisée par défaut par iTunes lors de l’importation de musique. Il a des caractéristiques similaires au MP3 et occupe le même espace au même débit. Cependant, la compression est traitée différemment. C’est sans aucun doute l’idéal pour ceux qui écoutent habituellement de la musique avec un iPhone, un iPad ou un iPod.

c) WMA 

Extended Windows Media Audio. Comme on peut facilement le déduire du nom lui-même, il s’agit d’un format propriétaire de Microsoft et est considéré par beaucoup comme la réponse de la société de Redmond au MP3 mentionné ci-dessus. La différence substantielle, cependant, est que si le MP3 est pris en charge par la plupart des appareils, le WMA ne l’est pas. En termes de compatibilité, ce n’est donc pas un format généralement recommandé.

d) Ogg Vorbis 

Il s’agit d’un format libre et gratuit fréquemment utilisé dans les jeux informatiques. La qualité est comparable à celle du MP3, peut-être juste un peu plus élevée. Cependant, elle n’est pas très répandue.

Il existe également d’autres formats audio importants appartenant à la même catégorie qui concernent principalement le monde du cinéma et de la télévision, comme le Dolby Digital et le Digital Theather System : DTS et leurs sous-catégories. Le premier utilise un système de compression appelé AC3 et a été l’un des premiers à permettre un codage indépendant des canaux entre eux, le second a une compression plus faible qui, tout en laissant plus ou moins inchangée la taille par rapport au Dolby Digital, permet une qualité audio supérieure.

D. Évaluer la qualité audio

Bien que la qualité sonore ne soit pas subjective en théorie, elle l’est en pratique. En fait, malgré le fait qu’on ait des fichiers audio supérieurs sur papier, en réalité, ceux qui gagnent le podium à tous égards sont ceux qui peuvent être considérés comme tels par un jugement personnel. Pour entendre les différences concrètes entre la qualité d’un fichier audio et d’un autre, il est alors nécessaire d’utiliser un ensemble de casques ou de haut-parleurs de haut niveau. 

Cela dépend également de ce que vous entendez et du type de musique qui, selon le format, peut présenter des différences d’écoute considérables ou presque. Par conséquent, cela peut vous sembler trivial, mais pour trouver les meilleurs formats audio, c’est-à-dire ceux qui offrent le meilleur compromis entre qualité et taille selon les besoins, vous devez les expérimenter tous en essayant de comprendre ceux avec lesquels vous pouvez obtenir une meilleure expérience audio et ceux avec lesquels vous ne pouvez pas.

E. Convertir des fichiers audio

Vous possédez un fichier audio dans un format donné et vous aimeriez le transformer en un autre parce que vous pensez qu’il est plus agréable pour vous ? C’est possible. Il suffit d’utiliser un outil de conversion spécial. Il y a beaucoup de ressources de ce type en circulation. Mais il vous est suggéré d’aller à Fre:ac. 

Il s’agit d’un programme gratuit, à code source ouvert, compatible avec Windows, Mac et Linux, qui permet de convertir tous les principaux formats de fichiers audio ainsi que de ripper des CD audio. Pour l’utiliser, téléchargez-le d’abord sur votre ordinateur en vous connectant à son site officiel et en cliquant sur le lien d’installation auto-extractible : freac-xx.exe. Lorsque le téléchargement est terminé, ouvrez le paquet d’installation fre:ac : freac-xx.exe et terminez l’installation du programme en cliquant d’abord sur : Oui, puis sur : Suivant, Oui, Suivant trois fois de suite et enfin sur : Installer et Terminer. 

Si vous utilisez Mac, téléchargez le programme en cliquant sur l’image binaire .dmg : freac-xx-macosx.dmg link et ensuite ouvrez le paquet .dmg que vous venez d’obtenir et faites glisser l’icône du programme à l’intérieur dans le dossier Applications de macOS. La première fois que vous démarrez le logiciel, pour éviter l’apparition d’erreurs, vous devrez peut-être faire un clic droit sur son icône et sélectionner : Ouvrir dans le menu qui apparaît. Vous pouvez convertir vos fichiers avec fre:ac en sélectionnant simplement le format de sortie que vous préférez dans le menu déroulant de la fenêtre du programme, en ajustant les paramètres du codec, en cliquant sur la flèche à côté du bouton : ▶︎ dans la barre d’outils et en choisissant l’un des formats de sortie pris en charge. Ensuite, cliquez sur l’icône de l’engrenage toujours attaché à la barre d’outils de free:ac et réglez tous les paramètres liés à la qualité des fichiers audio à obtenir. 

Si vous avez choisi un format : Lossy, il vous est conseillé de ne jamais descendre en dessous de 192 kbps si vous voulez éviter d’obtenir des pistes de très mauvaise qualité. Enfin, appuyez sur le bouton : Browse en bas à droite et indiquez le dossier où vous souhaitez enregistrer les fichiers de sortie, puis faites glisser les chansons à convertir dans la fenêtre du programme et lancez la procédure de conversion en cliquant sur le bouton : ▶︎. 

Vous souhaitez convertir des fichiers à partir de pistes d’un CD audio ? Vous pouvez faire cela aussi. Pour ce faire, vous devez suivre les mêmes étapes que ci-dessus, mais au lieu de faire glisser les fichiers à convertir dans la fenêtre du programme, vous devez cliquer sur le bouton : Ajouter les pistes du CD audio à la liste en haut à gauche : l’icône du CD audio avec le symbole : ” ” à côté. Dans le cas regrettable où free:ac ne vous aurait pas satisfait, vous pouvez consulter mon article spécifiquement consacré aux convertisseurs audio, dans lequel on a indiqué d’autres logiciels très valables, ainsi que certains services en ligne utiles à cette fin.